MÜHLNER MOTORSPORT
La Porsche Mühlner remporte la manche du championnat du monde FIA GT1 de Zolder
Matt Halliday & Mike Parisy s’imposent au volant de la Porsche Exim Bank Team China engagée par Mühlner Motorsport
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Francorchamps / Zolder. Le team Mühlner Motorsport, situé près du circuit de Spa-Francorchamps, en Belgique, engage cette saison deux Porsche 911 GT3 R sous l'appellation Exim Bank Team China dans le Championnat du Monde FIA GT1. Le promoteur de la série, Stéphane Ratel (SRO), est à la base de cette union : Exim Bank China est le sponsor du projet, Mühlner Motorsport le team fournissant les bolides, l'équipement, non sans se porter garant des aspects techniques et stratégiques, tandis que les pilotes recrutés par SRO sont chargés de concrétiser les performances sur la piste.

Au volant de la Porsche frappée du numéro #8, on retrouve Ren Wei, qui a pris part l'an dernier à la Scirocco Cup en Chine, en plus du Français Benjamin Lariche, issu de la monoplace, et découvrant le monde des courses de GT. La voiture sœur (#9) accueille à son volant un autre Français, Mike Parisy, vice-champion de la compétition européenne FIA GT3 l'an dernier, mais aussi le Néo-Zélandais Matt Halliday, qui possède une grande expérience des Porsche, étant notamment issu de la Supercup. 

Dès la première manche sur le circuit de Nogaro, ce package s'est montré rapide, même si un Drive Through pour cause de départ anticipé et un changement de pilote trop lent ont empêché de concrétiser par un bon résultat lors de la course principale. Lors de la deuxième confrontation, dans le jardin de Mühlner Motorsport à Zolder, les premiers résultats ont par contre pu être enregistrés. Dès les essais libres disputés vendredi, il apparaissait que l'équipe Exim Bank Team China placée sous la responsabilité de Mühlner Motorsport était en mesure de démontrer son réel potentiel : Parisy signait le deuxième meilleur chrono de la journée, à seulement 3 centièmes de seconde du temps de référence. Très prometteur.

Lors des trois sessions qualificatives de samedi matin, Matt Halliday et Mike Parisy s'assuraient la pole position en vue de la première des deux joutes de 60 minutes, programmée dans l'après-midi. Une performance qui allait hélas se muer en 4ème position, Halliday ayant dépassé la ligne blanche en quittant la pitlane. Lariche et Wei se qualifiaient pour la Q2, s'assurant la 14ème position sur la grille de départ.

Lors de la course du samedi, déterminant les positions de la grille de départ de la Championship Race dominicale, Parisy et Halliday décrochaient la 3ème place finale, un podium constituant une excellente entrée en matière pour ce qui n'est que le deuxième meeting de la saison. Moins de chance pour Wei, qui était victime d'un accident suffisamment sérieux que pour empêcher Lariche de reprendre le volant.

Le warm-up du dimanche matin permettait de confirmer que la Porsche #8 de Wei et Lariche avait été parfaitement remise en état par les mécaniciens du team Mühlner durant la nuit, à tel point qu'elle signait le 3ème meilleur chrono, juste devant la #9. De quoi rassurer tout le monde en vue de la course.

Au moment du départ, alors que les bolides étaient déjà sur la grille, les nuages de pluie menaçaient. Comme il ne pleuvait toujours pas, il était difficile de décider quels types de pneus il convenait de privilégier. Au sein de l'Exim Bank Team China géré par Mühlner Motorsport, on décidait de miser sur des pneus pluie. Lorsque la meute s'envolait, le circuit était pourtant totalement sec. Mais dès le deuxième tour de course, il commençait à pleuvoir, ce qui confirmait la décision prise par le management du team, de démarrer en pneus rainurés sur une piste sèche. Les pilotes partis en slicks étaient rapidement de retour dans la pitlane pour chausser à leur tour des gommes pour la pluie.

Peu avant l'ouverture de la fenêtre de pit-stops (entre la 25ème et la 35ème minute de course), il fallait néanmoins constater, à l'analyse des chronos réalisés dans chaque secteur, que les pilotes restés en slicks, qui se retrouvaient dans le fond du classement, gagnaient en rapidité. Il n'en fallait pas plus à Bernhard Mühlner pour prendre un deuxième risque en une seule et même journée, rappelant dès l'ouverture de cette fenêtre de pit-stops Halliday au stand, tandis que Parisy était renvoyé sur la piste avec des pneus slicks. Mais à ce moment, le circuit était toujours humide. La concurrence attendait quelques tours supplémentaires, ce qui permettait à la Porsche Mühlner, une fois que tous les arrêts eurent été effectués, de se retrouver aux commandes de la course. En pneus slicks, Parisy se montrait nettement plus rapide que les pilotes chaussés de pneus pluie. Lors des 10 dernières minutes de course, Mike a dû résister au retour d'un concurrent plutôt menaçant, mais il s'en tirait avec bravoure, offrant la victoire à l'Exim Bank Team China !

Benjamin Lariche et Ren Wei parvenaient eux aussi à atteindre l'arrivée de la course au volant de la #8, ce qui leur permettait d'accumuler une bonne dose d'expérience supplémentaire.

« Quel résultat incroyable, résumait Bernhard Mühlner après la course. Je suis particulièrement fier de l'équipe que nous avons réunie. Il y a six semaines encore, le projet Exim Bank Team China by Mühlner Motorsport n'était qu'au stade de l'idée, et aujourd'hui, nous avons remporté avec notre Porsche une manche du Championnat du Monde FIA ! La décision de chausser des pneus pluie sur une piste sèche au départ de la course, puis de regagner une piste mouillée avec des pneus slicks était absolument la bonne. Mais si la piste était restée sèche en début de course, où si la pluie avait refait son apparition lors des 33 dernières minutes de l'épreuve après notre décision de poursuivre en slicks, tout aurait pu partir de travers. »

La prochaine manche du championnat du monde aura lieu du 25 au 27 mai sur le circuit de Navarra, en Espagne.



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